Les différents grades de thé

 

En Inde et dans les autres pays où la culture du thé a été introduite par les anglais, les grades de qualité des thés noirs sont désignés par des sigles.
Les feuilles des thés verts et des Oolong sont généralement entières et le grade ne se précise pas. Il en est de même pour un certain nombre de thés noirs (chinois notamment) dont le nom est assez évocateur pour permettre d'en appréhender la qualité.
Pour les autres thés noirs, le grade est important car il donne deux indications : la finesse de la cueillette et la taille de la feuille (entière, brisée, broyée).
Il existe deux grandes familles de grade :

    • les OP pour Orange Pekoe : des feuilles entières. (« Orange » empruntant son nom à la famille royale de Hollande et non au fruit et « Pekoe » venant du Chinois, qui veut dire « duvet fin »),
    • les BOP : des feuilles brisées (Broken Orange Pekoe).

Plus il y a de lettres avant ces deux classifications, plus le thé sera riche en bourgeon (« Golden Tips ») et la pousse jeune et petite, plus le thé sera de haute qualité.

 

Feuilles entières

On trouve par ordre décroissant de qualité :

  • FOP (Flowery Orange pekoe) : bourgeon et deux dernières feuilles (cueillette « impériale »). Les bourgeons dorent avec la fermentation, et sont parfois appelés golden tips (« pointes d'or »).
  • OP (Orange Pekoe) : jeunes feuilles (cueillette fine tardive) ;
  • FP (Flowery Pekoe) : feuilles roulées en boule.
  • Pekoe : feuilles plus fines, sans bourgeons, d'aspect grossier ;
  • Souchong : très grandes feuilles, basses sur le théier (4-5e), larges et âgées. Elles sont utilisées pour préparer les thés fumés chinois.

En Inde du Nord, la description de la cueillette est plus poussée et donne une indication qualitative plus pertinente par rapport aux autres pays.

Par ordre décroissant :

  • S.F.T.G.F.O.P. :  Special Finest Tippy Golden Flowery Orange Pekoe. Thé de qualité tout à fait exceptionnelle. Grade réservé normalement aux meilleurs Darjeeling.
  • F.T.G.F.O.P. : Finest Tippy Golden Flowery Orange Pekoe. Thé de qualité remarquable.
  • T.G.F.O.P. : Tippy Golden Flowery Orange Pekoe. Thé contenant beaucoup de bourgeons dorés.
  • G.F.O.P. : Golden Flowery Orange Pekoe. Thé riche en bourgeons.


Un chiffre est parfois ajouté à la fin du grade pour qualifier, non plus la finesse de la cueillette, mais la qualité gustative du thé obtenu.

Feuilles brisées

Les feuilles ne sont plus entières et beaucoup plus petites que dans un Orange Pekoe. La boisson est plus corsée et plus foncée, et l'infusion est plus courte.

On trouve par ordre décroissant de qualité les grades équivalents à ceux des thés à feuilles entières, avec la lettre « B » pour broken (brisée) en sus :

TGBOP : Tippy Golden BOP ;
GFBOP : Golden Flowery BOP ;
GBOP : Golden BOP ;
FBOP : Flowery BOP ;
BOP : Broken Orange Pekoe ;
BP : Broken Pekoe : feuilles plus basses (2-3e) ne contenant pas de bourgeons ;
BP Souchong : cueillette grossière de faible qualité ;

Feuilles broyées

  • F. : Fannings.  Morceaux plats plus petits que le Broken. L'infusion est très corsée et très colorée.
  • D. : Dust (« poussière »). Feuilles encore plus broyées, uniquement utilisées pour les thés en sachet.


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